The Great American Cross Country Road Race

Nunca tuve especial predilección por los juegos de carreras. Mi único recuerdo grato con las pistas fueron algunas épicas partidas con uno de mis hermanos mayores en Pitstop o Pole Position. Sin embargo, reconozco que The Great American Cross Country Road Race (Activision, 1985) -y al cual me referiré en adelante como TGACCRR-siempre me llamó la atención; y no sólo por su kilométrico título, sino por aquella complejidad que no me permitía siquiera completar el primer nivel.

Al igual que con Elektra Glide, no ha sido hasta ahora que -gracias al emulador -he podido finalmente comprender la dinámica de TGACCRR y disfrutar de una carrera al estilo de las películas de Burt Reynolds, donde un puñado de maniácos por la velocidad se enfrascaba en una competencia por todo Estados Unidos.

Programado en su integridad por Alex DeMeo, TGACCRR nos pone el desafío de atravesar Norteamérica desde la costa oeste hasta el este. Cosa que sería simple si no tuvieramos que identificar la mejor ruta; revisar las condiciones del camino y del clima; cuidarnos de la policía; evitar que se nos acabe la gasolina; no chocar con los oponentes; procurar no quemar el motor; y por sobretodo, vencer al reloj. Porque cuando el tiempo se acaba, el juego también.

:: Las pantallas del juego

Luego de que se te muestran los créditos del juego, TGACCRR comprende tres pantallas principales:

1. Pantalla de selección de competidores y la ruta de competencia

Se muestra al presionar F3 (Option). El programa te pide elegir si cargarás una banda de competidores desde algún diskette ("LOAD OPPOSING FIELD FROM DISK? Y OR N"). Esta banda se se refiere a un grupo de 10 conductores con récords de tiempo ya establecidos que trataras de vencer. Hay hasta cuatro bandas de competidores para elegir, según la ruta. Salvo tengas el archivo atr correspondiente, presiona la tecla "N".

A continuación, el programa consulta si deseas correr la ruta actual ("DO YOU WANT TO RACE THIS ROUTE? Y OR N"). Hay cuatro rutas disponibles: Los Angeles a New York; Seattle a Miami; San Francisco a Washington; y el Tour EEUU (U.S. Tour) donde debes recorrer todas y cada una de las ciudades que figuran en el juego. Presiona la tecla "N" hasta que encuentres la ruta de tu agrado. Entonces presiona la tecla "Y".

2. Pantalla de mapa

Se muestra al presionar F2 (Select). Una vez que elegimos la ruta de competencia, hay que seleccionar nuestro primer destino. Además, aquí puedes ajustar la hora de partida y revisar las condiciones del clima y la pista. Analicemos la pantalla en detalle:

- ET (Elapsed time) (1): Contabiliza el tiempo trascurrido desde el comienzo de la partida hasta el momento.
- FROM... TO (2): Te indica la ciudad en la cual te encuentras, seguida de tu próximo destino.
- Destino: La banderilla verde a la izquierda desde dónde partiste y la blanca, a la derecha, (7) tu destino final. El circulo grande (3) es tu posición actual y con la flecha (5) eliges tu siguiente destino. Usa el joystick para ubicar la flecha en otras ciudades. Presiona el botón de disparo cuando la flecha apunte al destino que deseas en el mapa. Sólo aquellas con una carretera que conecte a tu posición actual son opciones elegibles.
- Hora de partida (4): Representada por el reloj en la parte inferior izquierda. Presiona F4 (Start) para cambiar la hora del día en que comenzará tu carrera. Trata de proyectar tu arribo en horas que no sean pico o manejar de noche en áreas con malas condiciones.
- Condiciones del clima (6): Revisa los símbolos que representan nieve, nubes de lluvia y de neblina.
- Condiciones de la ruta (8): Un boletín se mueve en la parte superior del mapa, avisándote de las condiciones del clima y de la ruta. Después de la primera ronda, el boletín del mapa te indicará tu posición general en la competencia, así como quien va delante tuyo.
- MPH (Miles per hour) (9): Velocidad promedio en millas por hora con la que llegaste desde el destino anterior.

Vuelve a presionar F2 y el botón de disparo para comenzar a jugar.

3. Pantalla de juego
(1) Línea de mensajes
(2) Tus oponentes
(3) Indicador de gasolina: muestra tu nivel de combustible. Comienzas la partida con el tanque lleno.
(4) Indicador de RPM: Detalla cuán duro está trabajando el motor. Procura no sobreexigirlo y quemar tu máquina.
(5) Millas restantes para llegar al próximo destino.
(6) Tiempo restante para completar la presente ronda. Si el tiempo se acaba y no llegaste a la meta, serás descalificado.Pero si alcanzas la meta con tiempo de sobra, ese tiempo será sumado automáticamente a la siguiente ronda.
(7) Velocímetro en millas por hora.
(8) Alerta de radar: Parpadeará y sonará una alarma cuando te acerques a una trampa de velocidad de la policía.
(9) Tu vehículo

:: Manejo y cambios de velocidad

A diferencia de otros juegos similares, en TGACCRR no se requiere presionar el joystick hacia adelante para acelerar; aquí basta con presionar el botón de disparo.

Siempre comienzas cada ronda en el primer cambio. Cuanto más rápido corras, más fuerte trabajara tu motor. Cuanto más suban tus revoluciones por minuto (RPM), más agudo escucharás el rugir de la máquina. En el momento en que el motor alcance las 9800 RPM, suelta el botón de disparo y pulsa el joystick una vez hacia adelante para pasar al siguiente cambio; ahora vuelve a presionar el botón de disparo para acelerar.

- Primer cambio: Comienzas en 400 RPM; al acelerar pasas a 9800. La velocidad máxima es de 16 MPH.
- Segundo cambio: Comienzas en 8400 RPM y pasas a 9800. La velocidad máxima es de 48 MPH.
- Tercer cambio: Comienzas en 4800 RPM y pasas a 9800. La velocidad máxima es de 110 MPH.
- Cuarto cambio: Comienzas en 400 RPM y llegas a 9800. La velocidad tope es de 240 MPH.

Una vez alcanzada la velocidad deseada, soltar el botón y maniobrar con el joystick a la derecha e izquierda. Si mantienes presionado el botón de disparo en el límite de los RPM por mucho tiempo, provocarás que el motor explote.

De igual modo, procura no hacer los cambios demasiado pronto (lo recomendable es cuando alcanzas los 9600 RPM). De lo contrario, tu tasa de aceleración bajará y te tomará más tiempo llegar a la velocidad optima. Para corregirlo, marca una sola vez hacia atras y trata de recuperar el balance.

Jalar de la palanca sirve para reducir tu velocidad y, eventualmente, detenerte -como cuando tengas que recargar combustible.

:: Choques y otros obstáculos

A lo largo de la carrera te toparás con otros vehículos -autos y motocicletas- que obstaculizarán tu circulación. Por lo general, necesitarás conducir por encima de las 120 MPH para sobrepasarlos -aunque, como es lógico, tendrás que pisar el acelerador en las rondas finales para no ser descalificado.

El problema es que tus competidores suelen interponerse en tu camino, cerrándote el paso y dando pie a colisiones. Como penalidad, los choques te mandan fuera de la carretera y te bajan al primer cambio. Es alí cuando debes volver a acelerar, hacer los cambios y volver a la competencia. Eso sí, los otros vehículos nunca te chocan por detrás.

Por otro lado, en algunas rutas no tendrás competidores pero si habrás de sortear obstáculos. Muchos de aquellos te bajan velocidad, pero no totalmente como cuando chocas con otro auto. El detalle: estos obstáculos siempre vienen seguidos y por lo general terminas fundiendo tu motor. La solución es procurar una velocidad media y maniobrar con sumo cuidado.

:: Trampas de velocidad

Como adelantamos, habrán momentos en la competencia en que se activará tu alarma de radar, la cual detecta la proximidad de la policía -que está presta a detener a quienes como tú superan el límite de velocidad en carretera.

Tienes dos opciones para evitar ser presa del largo brazo de la ley:

- Conducir a menos de 70 MPH justo cuando antes de que te cruces con el patrullero. Una vez que lo superes y salga de la pantalla, acelera nuevamente.

- Acelerar a toda máquina (240 MPH) y sobrepasar el patrullero. En este caso, siempre conduce por la parte central de la pista, ya que por lo general la policía circula ordenadamente por los lados.

Por cierto, si te atrapa la policía, te quita 12 segundos. Peor aún, si chocas con el patrullero, te quitará 20 segundos además de mostrarte el mensaje de "OK, WISE GUY".

:: Recarga de combustible y reparaciones

A lo largo de la ruta, el juego te informará de la cercanía de las estaciones de gasolina, donde podrás recargar combustible. Por lo general, las gasolineras están esparcidas a la derecha e izquierda de la carretera cada 100 millas. Para recargar combustible, debes parar justo al lado de las estaciones. Poco a poco, surtirán a tu carro con gasolina.

Las gasolineras también sirven en el caso que hayas volado tu motor -al mantenerlo por mucho rato en 9800 RPM sin hacer cambios. En caso se te acabe la gasolina o hayas volado la máquina, deberás empujar tu carro hasta la estación de gas más próxima.

Para eso, simplemente presiona varias veces consecutivas el botón de disparo. Según el programador, en estos casos de emergencia, las estaciones aparecerán cada 10 millas. Por cierto, la velocidad máxima de empuje no pasa de los 30 MPH.

Cuando llegues a tu destino, se mostrará un mensaje de bienvenida "WELCOME" seguido del mapa. Ahora debes elegir tu siguiente destino. Sigue así hasta que llegues al destino final, donde conocerás tu posición en el ranking.

:: El final de la carrera

La competencia termina cuando:

1. Eres descalificado. Esto ocurre tan pronto se te acaba el tiempo en un determinado lugar de la carrera.
2. Terminaste, pero no entre los diez primeros puestos. En este caso, igual serás congratulado en la pantalla final, y tu ranking se mostrara por encima de los diez primeros. Podrás saber qué tan cerca (o lejos) estuviste de entrar entre los mejores.

3. Terminar entre los diez primeros. Aquí podras ingresar tu nombre en el Salón de la Fama (Hall of Fame) de TGACCRR. Tipea tu nombre, luego presiona la barra hasta que el cursor llegue a la fecha; ingresa el mes y el día (mm/dd). Finalmente, el programa preguntará si deseas grabar el resultado en el disco.

:: Otros comandos del juego

Para pausa: Presiona cualquier tecla. Pulsa la misma u otra cualquiera para reanudar la acción.
Para cancelar una partida en curso, regresa a la pantalla de selección de ruta, presionando Option (F3).

:: El origen de TGACCRR

Alex DeMeo percibió que en la mayoría de juegos de autos de aquel entonces uno se limitaba a dar vuelta trás vuelta en un circuito. Así que pensó: "¿Qué pasa si hacemos un juego al estilo de la película "Gumball Rally?". De hecho, recuerda que el título provisional de TGACCRR fue "Gumball" y cuando estaba en desarrollo pasó a ser algo como "Cannonball Run" título de una película de Burt Reynolds de 1981.

El juego en sí guarda similitudes con el juego Enduro de Atari 2600, basado en rebasar una cierta cantidad de autos en un tiempo determinado. DeMeo reconoce que parte del código de Enduro -en particular, aquel que mostraba la pista y dotaba de autos para sobrepasar- fueron utilizadas como el "motor" para TGACCRR. Sin embargo, cuando quisieron pasarlo a otras plataformas más potentes -como las Atari y Commodore 8-bits- todo el diseño, gráficos y sonido tuvo que ser reelaborado, para añadir elementos como la trampa de velocidad y la tabla de posiciones.

:: Algunas curiosidades

- Por un buen tiempo, The Great American Cross Country Road Race ostentó el título del juego con el nombre más largo. Sin embargo, éste le fue arrebatado por otro título de Activision: "The Complete Computer Fireworks Celebration Kit".

- Cuando DeMeo investigaba la distancia entre las ciudades, con el objetivo de escalarlas lo más preciso posible, utilizó un viejo atlas de carreteras y trató de seleccionar jurisdicciones con distancias similares. Estimó que las medidas fueron algo así como 128 veces más rápidas que lo real; de manera que si en TGACCRR manejas 10 minutos, eso equivaldría en el mundo real a 1280 minutos. Empero, algunos casos no pudieron ser superados, como la ruta entre Boston a Nueva York que es muy corta (toma apenas cuatro minutos, lo cual resulta imposible de cubrir incluso a 150 MPH).

- Entre las ciudades que están incluidas en TGACCRR figuran: San Francisco, Salt Lake, Albuquerque, St. Louis, Nashville, Cincinnati, Minneapolis, Denver, Los Angeles, New York, Atlanta, New Orleans, Washington, Charlotte, Las Vegas, Billings y Detroit.

- Un truco del propio programador: Antes de que se te acabe el combustible, acelera lo más que puedas -por encima de 220 MPH. Una vez sin gasolina, simplemente "patina" sin chocar hasta la siguiente estación de gasolina.

- DeMeo tenía previsto mejorar algunos aspectos del juego, como evitar que uno se pase de las gasolineras de manera tan fácil o ponerle una reversa a la palanca de cambios. Sin embargo, la urgencia por lanzar el título a la venta le impidió efectuar tales mejoras.

- Finalmente, DeMeo reconoce que tomó el algoritmo elaborado por Peter Kaminski para una escena del juego Master of the Lamps en la cual la pantalla se llena de humo. Le hizo algunos cambios menores para que se viera como polvo y eso es lo que se ve en la intro de TGACCRR.

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